Orbiter Mars Hope Ujedinjenih Arapskih Emirata  po prvi puta je snimio nevjerojatne fotografije polarne svjetlosti na Crvenom planetu. Doduše, polarna svjetlost možda i nije najbolji opis, obzirom na to da za razliku od Zemlje ne nastaju na polovima. A niti svjetlost nije baš najpreciznija jer, iako su vidljive ljudskom oku, većina njihovih elektromagnetskih valova nalazi se u nama nevidljivom dijelu spektra. No zato je Orbiter Hope svojim ultraljubičastim spektrometrom više puta snimio nebeski spektakl na Marsu tijekom posljednjih nekoliko mjeseci.

Hope je dosegao orbitu oko Crvenog planeta u veljači 2021. Znanstveni cilj misije je proučiti atmosferu i pružiti temeljito  razumijevanje kako se Mars mijenjao od planeta bogatog vodom do hladne suhe pustinje koju danas vidimo. Nove slike čudnih aurora Marsa snimljene su prije službenog početka misije. Znanstvenici su testirali instrumente kad su uočili noćnu polarnu svjetlost koju su astronomi godinama pokušavali proučiti.

Tri vrste aurore

Postoje tri vrste polarnih svjetlosti koje se javljaju na Marsu. Jedna vrsta na dnevnoj, a dvije na noćnoj strani. Jedna od njih događa se samo za vrijeme sunčevih oluja, osvjetljavajući cijelu stranu planeta, a druga vrsta - ona koju je Hope snimila - poznata je kao "diskretna" i nije vezana za sunčane oluje, već se događa samo na određenim mjestima noćna strana.

Tri promatranja snimljena su 22. travnja, 23. travnja i 6. svibnja 2021. godine i pokazuju visoko strukturirana diskretna polarna zbivanja na noćnoj strani Marsa. Ono što najneobičnije je mjesto tih aurora. Umjesto da su u blizini viših geografskih širina, poput polarnih svjetlosti na Zemlji, nalaze se na naizgled čudnim mjestima daleko iznad površine Crvenog planeta.

Nema planetarnog magnetskog polja koje bi usmjeravalo čestice

Razlog tome je što se njihova formacija razlikuje od naše Zemaljske sjeverne i južne svjetlosti. Nabijene čestice Sunca putuju Sunčevim sustavom. Na Zemlji ih magnetsko polje usmjerava prema sjevernim geografskim širinama gdje se sudaraju s atomima koji čine atmosferu našeg planeta. Te interakcije oslobađaju svjetlost stvarajući prekrasne efekte noću.

Situacija na Marsu je drugačija. Uz tanku atmosferu i bez magnetskog polja, nema spektakularnih polarnih svjetala. Kao što je spomenuto, neke od intenzivnih auroralnih aktivnosti zapravo se događaju danju i zabilježile su ih orbitalne zvjezdarnice kao što je NASA-in MAVEN. Čestice sa Sunca upadaju u atmosferu Marsa i osvjetljavaju ga.

Aurore koje je snimila Hope, iako su na noćnoj strani, također imaju isti temeljni mehanizam. No umjesto da ih nosi snažno magnetsko polje širokog planeta, nabijene čestice Sunca kreću se mjestimičnim područjima magnetskih stijena koje stvaraju aurore na različitim geografskim širinama.